曾为台湾癌症中居首的「沉默杀手」──肝癌

肝癌曾经长期高居台湾癌症死亡的首位(注 1),目前为全球死亡人数第三高之癌症!由于肝脏内部少有神经分布,因此当肝癌的肿瘤尚小之时,病患几乎不会感到疼痛,非常容易忽略,因此有「沉默杀手」之称。当有症状出现时通常已是晚期肝癌,已经很难治疗且患者存活期短。肝癌不仅危害国人的生命健康,每年还消耗全民健保近百亿元支出,真是劳民伤财。因此预防肝癌发生、早期发现早期治疗,应是国家医药政策的重要议题。

肝脏的主要功能有哪些?

肝脏是人体运作不可缺乏的重要器官,不但负责生产许多血液中的蛋白质,也负责代谢有毒物质,并且将过剩的能量储存起来,待能量不足时再将储存的能量释放出来,提供正常身体功能运作所需养分。

血液里的多种凝血因子,如纤维蛋白原、凝血酶原,第八、第十凝血因子等,就是由肝脏细胞合成后释放至血液,当组织受损出血时,血液中的血小板与这些凝血因子会共同作用帮助止血。

食物、药物成分里都可能含有对人体有害的毒性物质。而这些有毒物质最终需要藉由肝脏细胞内一连串酵素(如细胞色素 P450 酵素系统、麸胺基硫转移酵素等)反应,首先会提高有毒物的水溶性(才容易排泄),再迅速以各种化学基加以修饰形成无毒的终端产物,最后以胆汁、尿液、汗的方式排出体外。

肝脏有如人体的「能量储藏库」,当食物的营养在胃肠道被消化吸收后会经由「肝门静脉」先来到肝脏,若有多余的糖分或脂肪酸时就可以肝醣及脂质的形式储存在肝脏。而当血糖过低时,肝脏就会分解肝醣成为葡萄糖再释放进入血液,以维持血糖浓度的稳定。

肝癌有何徵兆?

1. 疲劳

疲劳是身体发出警讯最直接的信号,因过于劳累而产生的疲劳感通常稍作休息后就会消除,如果休息之后疲劳仍不得缓解,并持续了一段时日那就应提高警觉了。

2. 经常不明原因出血

当肝功能减退时,凝血因子的合成亦随之减少进而会导致牙龈出血、痔疮出血、肠道出血等,而且会有出血不止的情形。

3. 食慾不振

肝脏与胆汁的分泌有关,而胆汁中的胆汁酸具有帮助脂肪消化与吸收的作用。当肝功能受损后无法分泌足够的胆汁酸,此时肠道的消化吸收会受影响,导致腹胀进而影响食慾、产生噁心感。

4. 腹部肿大、下肢水肿

白蛋白(albumin),约占血液中蛋白质含量的 50%~60%,能维持血液的渗透压,避免血液中的水分渗入组织中。而白蛋白是肝脏产生,当肝功能损伤白蛋白製造不足时血液的渗透压下降,水分会由血管渗入组织中而造成腹部肿胀,下肢水肿。此外当腹水压迫下肢静脉时,会使静脉血液回流受阻,亦可能引起下肢水肿的症状。

那些因素可能增加罹患肝癌的风险?

1. 长期服用受黄麴毒素污染的食物

许多的研究结果已证实,黄麴毒素会增加肝癌的发生率。花生或壳物在收穫或贮藏期间,若遇到潮湿温暖的环境容易产生黄麴毒素,一旦产生就会长期存在食物中,不易受烹调高温而分解破坏。黄麴毒素具有肝毒性也是一种致癌物质,大量的黄麴毒素会引起肝炎、肝出血及肝细胞坏死;有研究显示,黄麴毒素在肝脏的代谢产物可能会造成「肿瘤抑制基因」(P53)突变,而使细胞生长失去控制,因此长期低剂量暴露黄麴毒素易导致肝癌。

2. 饮酒过量

喝进体内的酒精大部分(90%)会在肝脏代谢成为水和二氧化碳,而代谢过程的中间产物(乙醇、乙醛、乙酸)都会对肝脏造成损伤。因此长期饮酒习惯,会造成酒精性肝炎,而肝脏长期发炎造成损伤又无法正常修复后就逐渐形成「肝硬化」。而研究显示,某些肝硬化的患者会进一步发展成为肝癌。

3. 慢性 B 型肝炎和 C 型肝炎

流行病学的研究发现,B 型肝炎主要分布于中国、东南亚与南非洲;而肝癌盛行地区与 B 型肝炎流行区域大致重叠。这显示B型肝炎与肝癌有极大的相关性。此外,台湾约有 15%~20% 人口为 B 肝病毒带原者,但肝癌患者之 B 肝病毒带原率却高达 80%,更突显肝炎与肝癌的紧密关係。而非 B 肝病毒带原之肝癌患者中,则有 60%~80% 为 C 肝病毒带原者。病毒感染所引发的持续性发炎,长期下来会缓慢的损害肝脏,最终导致肝硬化进而造成肝癌。

4. 长期暴露于环境中的化学污染物

由于肝脏是人体解毒的重要器官,各式各样吸(摄)入人体的化学物质,如四氯化碳、DDT、戴欧辛等,都需在肝脏进行酵素反应以利排出体外。解毒的过程中难免伤害肝脏细胞,长期的暴露有毒化学物质可能使肝脏细胞累积过多的基因突变而导致癌症。

如何预防肝癌发生?

1. 接种肝炎病毒疫苗

台湾自 1984 年开始全面施行 B 型肝炎疫苗接种计画,实施新生儿 B 型肝炎疫苗预防接种后,儿童肝癌的发生大幅降低,此结果证明接种疫苗不仅阻止了 B 肝病毒的传染,更能预防儿童肝癌症发生。预期再过二、三十年,国人成人肝癌发生率亦将显着下降。

2. 积极治疗慢性肝炎

纽约西奈山医院的肝脏外科医师麦伦‧施瓦尔兹(Myron Schwartz)博士表示,B 型肝炎患者体内病毒浓度越高,越可能发生肝癌。而研究显示,慢性 B、C 型肝炎患者在接受抗病毒药物治疗之后,其体内的病毒量会明显降低,进而降低其罹患肝癌的机会。

3. 定期检查

由于初期肝癌几乎没有症状,待症状出现再就医时往往已延误治疗先机。因此肝癌的高风险族群(注 2),应该定期进行癌症筛检,以期早期发现、早期治疗以延长肝癌患者的存活率。而「腹部超音波扫描」是诊断肝癌很有效的方法,而且超音波不具侵袭性又没有放射线伤害,因此可以连续追蹤检查。

肝脏就像一位默默付出的的员工,不计得失每天辛勤工作,为了身体的正常运作无怨无悔地扛起一件件苦差事。当您暴饮暴食时,它为您调节体内的血糖浓度;当您豪迈乾杯时,它为您将酒精排出体外;当您感冒发烧吃感冒药退烧止咳时,它为您解除药物的毒性。然而再尽责的员工总要有休息的时间,一般认为夜间睡眠时间(晚上 11 点至清晨 1 点)是肝脏修复的黄金时段,也许提早就寝让您的肝脏休养生息,就是保护肝脏、预防肝癌上身最重要的方法了。

注 1:根据卫福部所公布的资料,2016 年肺癌取代肝癌成为造成台湾死亡最多的癌症。注 2:罹患肝癌的高危险群包括:B 型肝炎带原者,B、C 型肝炎患者,有肝癌家族病史者以及肝硬化患者。